Витамины — особые химические вещества, играющие крайне важную роль в функционировании нашего организма. В отличие от «основных» компонентов пищи — белков, жиров и углеводов — они присутствуют в рационе в очень низких, буквально в следовых количествах. Но без них питание не может считаться полноценным, а человек будет болеть и чахнуть.

Недостаток витамина С приводит к заболеванию цингой, витамина D — к вымыванию кальция из костей и их деформации, тиамина — к заболеванию болезнью бери-бери (поражению центральной и периферической нервной системы). Чаще всего авитаминозы развиваются у людей, питающихся однообразной варёной или жареной пищей, в состав рациона которых входит минимальное количество свежих фруктов и овощей.

При этом авитаминоз может развиться даже у нормально питающихся людей, по какой-то причине не способных усваивать поступающий с пищей витамин. Так, например, люди, страдающие гельминтозами, часто испытывают дефицит витамина В12: паразит поглощает витамин из желудочно-кишечного тракта, оставляя организму жалкие крохи. Некоторые витамины, такие как витамин Н и витамин D, синтезируются организмом самостоятельно. Витамин Н производится нормальной микрофлорой желудочно-кишечного тракта, а витамин D синтезируется в коже при воздействии на неё солнечного света.

В отличие от, например, углеводов и жиров, витамины организм «запасти впрок» практически не может. Нельзя и съесть в один день месячную норму витамина, а потом весь месяц обходиться без него. Витамины обязательно должны поступать в организм регулярно, понемногу, но каждый день. Хуже всего организму приходится зимой и в начале весны, когда свежие овощи и фрукты уже не достать, а те, что лежат с осени в погребе, уже утратили изрядную часть своих полезных свойств.

О роли витаминов в нашей жизни и о том, как подобрать полноценный рацион питания, и рассказывается в данном разделе.